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Hallan misterioso diamante originado en el espacio exterior

Los científicos calcularon que el material se originó en un antiguo planeta enano que chocó con un gran asteroide hace unos 4.500 millones de años.

Científicos descubrieron en cuatro meteoritos al noroeste de África un tipo de diamante que no ocurre naturalmente en la Tierra sino que es del espacio exterior. Los hallazgos confirman la existencia de lonsdaleita, hecha de carbono como todos los diamantes, pero con sus átomos dispuestos en una estructura hexagonal en lugar de cúbica.

"Existe una fuerte evidencia de que hay un proceso de formación recién descubierto para la lonsdaleita y el diamante regular, que es como un proceso de deposición de vapor químico supercrítico que ha tenido lugar en estas rocas espaciales, probablemente en el planeta enano poco después de una colisión catastrófica", dijo uno de los investigadores, Dougal McCulloch, de la Universidad RMIT (Royal Melbourne Institute of Technology), Australia.

La lonsdaleita se encontró por primera vez en meteoritos en Estados Unidos y la India en la década de 1960. Sin embargo, aquellos cristales eran tan pequeños, de solo nanómetros, que era difícil confirmar si eran realmente hexagonales.

“Es realmente emocionante porque había algunas personas en el campo que dudaban de que este material existiera”, dijo otro miembro del equipo, Alan Salek.

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El profesor Andy Tomkins (izquierda) con el becario doctoral Alan Salek (derecha) que sostiene una muestra de meteorito. [Imagen: Universidad RMIT]

El profesor Andy Tomkins (izquierda) con el becario doctoral Alan Salek (derecha) que sostiene una muestra de meteorito. [Imagen: Universidad RMIT]

Para buscar cristales más grandes, los investigadores dirigidos por el geólogo Andy Tomkins de la Universidad australiana de Monash usaron un poderoso microscopio electrónico. Tomkins aseveró que el descubrimiento ayuda a abordar un misterio de larga data.

“Es un descubrimiento importante porque ahora que tenemos cristales más grandes, podemos tener una mejor idea de cómo se formaron y tal vez replicar ese proceso en el laboratorio”, precisó Salek.

El análisis del equipo sugiere que los cristales fueron creados por una reacción entre el grafito, que está hecho de átomos de carbono, y un fluido de hidrógeno, metano, oxígeno y sustancias químicas de azufre que probablemente se formaron cuando un asteroide se estrelló contra el planeta enano y se rompió en fragmentos que eventualmente cayeron a la Tierra.

"Cuando el planeta se rompió, fue como quitar la tapa de una botella de Coca-Cola: liberó la presión y esa caída de presión combinada con las altas temperaturas condujo a la liberación de este fluido supercrítico", ilustró Tomkins.

Debido a que son aproximadamente un 60% más duros que los diamantes normales, los resultados podría tener importantes aplicaciones industriales si pudieran fabricarse sintéticamente.

El trabajo fue publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

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La microscopía electrónica reveló diamantes hexagonales. [Imagen: Universidad RMIT]

La microscopía electrónica reveló diamantes hexagonales. [Imagen: Universidad RMIT]

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