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OTRA HISTORIA

Pocahontas & John Smith ignora al notable John Rolfe

John Rolfe fue un impresionante emprendedor británico del siglo 17. Fue el marido de Pocahontas ¿por qué hablamos de John Smith?

Sucede lo de siempre: las historias románticas atrapan pero la realidad va por otro lado. La leyenda de Pocahontas / Matoaka ha dado lugar a ríos de tinta y es el relato más difundido sobre la colonización de Virginia, USA. El mito tuvo su origen en 1624, cuando John Smith publicó en Londres su 'Generall Historie', donde relató su rescate a manos de Pocahontas / Matoaka, quien tendría entre 10 y 12 años, cuando estaba a punto de ser ejecutado por su padre, Powhatan, la máxima autoridad nativa, a fines de diciembre de 1607. Pero la historia de John Rolfe, el marido de Pocahontas, es mucho más interesante.

Hubiera sido increíble que Pocahontas / Matoaka y su rescatado, John Smith, se casaran, fueran felices y comieran perdices. La realidad fue distinta.

Según el colono William Strachey, Pocahontas se casó con un guerrero llamado Kocoum en algún momento antes de 1612. Nada más se sabe sobre este matrimonio, que puede haberse disuelto cuando Pocahontas fue capturada por los ingleses en 1613.

La captura de Pocahontas ocurrió durante la 1ra. Guerra Anglo-Powhatan. El capitán Samuel Argall buscó una alianza con las Patawomencks, un grupo de dudosa lealtad a Powhatan. Argall y sus aliados indígenas engañaron a Pocahontas para que abordara el barco de Argall y la retuvieron para pedir un rescate, exigiendo la liberación de los prisioneros ingleses y los suministros en poder de Powhatan. Cuando Powhatan no pudo satisfacer las demandas de los colonos, Pocahontas / Matoaka permaneció en cautiverio.

Un pastor protestante llamado Alexander Whitaker instruyó a Pocahontas en el cristianismo y la ayudó a mejorar su inglés mediante la lectura de la Biblia. Whitaker bautizó a Pocahontas con un nuevo nombre cristiano: Rebecca. La selección de este nombre puede haber sido un gesto simbólico porque en el Libro del Génesis, Rebecca fue madre de Jacob y Esaú, 2 naciones.

En marzo de 1614, estalló la violencia entre ingleses y Powhatan. Los ingleses permitieron que Pocahontas / Matoaka hablara con su padre y otros parientes como una maniobra diplomática. Según fuentes inglesas,Pocahontas / Matoaka le dijo a su familia que prefería quedarse con los ingleses antes que regresar a casa.

Luego, ella fue presentada –otros dicen 'entregada' a John Rolfe-, con quien contrajo matrimonio luego de que éste solicitara un permiso especial al gobierno: fue el primer caso de mestizaje avalado por las autoridades coloniales. Y tuvieron un hijo.

El calendario de efemérides dice que el 5 de abril es el aniversario de bodas entre Pocahontas / Matoaka / Rebecca y John Rolfe. ¿Por qué hablamos de Smith?

Con apenas 21 años, Pocahontas / Matoaka / Rebecca contrajo una extraña fiebre regional (acaso, tuberculosis) y su muerte se precipitó súbitamente.

Su funeral transcurrió en la iglesia de San Jorge (Kent), que luego fue destruida por un incendio en el año 1727.

Muchos años después, el periodista estadounidense Edward Page Gaston solicitó un permiso para recuperar sus restos. Realizada la excavación... él no encontró vestigio alguno. Sin embargo, la historia, resistiéndose a toda derrota se inmortalizó en una estatua de bronce en la explanada de la iglesia, tal como quien mira desde ‘fuera’ el poder de las instituciones colonizadoras (hubo voces que aseguraron que ella misma habría colaborado con la colonización).

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Pocahontas / Rebecca en 1617, pintura de Jean Leon.

Pocahontas / Rebecca en 1617, pintura de Jean Leon.

Un testimonio viviente

¿Cómo fue que la protagonista de la historia pasó de Virginia a Kent? En 1616, Pocahontas / Matoaka / Rebecca fue enviada a Inglaterra como testimonio viviente del avance colonizador en Virginia.

Ella falleció en marzo de 1617, cuando emprendía su retorno a Virginia.

En base a estos fundamentos historiográficos, ella fue convertida en una figura emblemática de la colonización inglesa:

  • el rescate de John Smith,
  • su conversión religiosa,
  • la unión matrimonial, y
  • su nueva identidad europeizante.

Si Pocahontas / Matoaka / Rebecca personificó el éxito de la conquista para sus contemporáneos ingleses, en el siglo 19 fue convertida en la primera heroína nacional de USA.

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The Marriage of Pocahontas, por Henry Brueckner, 1855.

The Marriage of Pocahontas, por Henry Brueckner, 1855.

Historias que se hacen leyenda

La leyenda de Pocahontas / Matoaka / Rebecca cobró un lugar protagónico en el proceso de construcción del nacionalismo estadounidense porque contenía valiosos recursos para el desarrollo de la literatura romántica que confluían con los lineamientos ideológicos dominantes.

Entonces, abundaron las novelas de Pocahontas / Matoaka / Rebecca con diversas licencias argumentativas, entre las que se destacan las que instalan un romance entre ella y John Smith y que a grandes rasgos simbolizaría los efectos 'civilizatorios' de la colonización.

En abril de 2022, Pocahontas / Matoaka / Rebecca es conocida más por su relación con Smith que con Rolfe, su marido y padre de su hijo Thomas.

El capitán Smith integró el primer contingente de ingleses que fundaron Jamestown, en la Bahía de Chesapeake, en abril de 1607.

Smith fue consejero de la colonia y ocupó el gobierno, desde septiembre de 1608 hasta su retorno a Inglaterra, en octubre de 1609. Sus textos nutren la historia canónica de la temprana colonización de Virginia y han suscitado acalorados debates entre los historiadores.

Puede afirmarse que el consenso pondera a Smith como un líder hábil que evitó la ruina de la colonia merced al trato alcanzado con Powhatan –el padre de Pocahontas / Matoaka / Rebecca- para lograr el aprovisionamiento de alimentos, mientras que la controversia más notable versa en torno al rescate de Pocahontas en el invierno de 1607 / 1608.

John Rolfe

Sin embargo, la historia de John Rolfe es mucho más fascinante que la de Smith.

Se cree que John Rolfe nació en Heacham, Norfolk, Inglaterra, hacia 1585. España tenía el monopolio del lucrativo comercio del tabaco. La mayoría de las colonias españolas en el Nuevo Mundo estaban ubicadas en climas del sur más favorables al crecimiento del tabaco que los asentamientos ingleses.

A medida que aumentaba el consumo de tabaco, la balanza comercial entre Inglaterra y España empezó a verse muy afectada. Rolfe fue un emprendedor que entendió que era imprescindible cultivar tabaco en Virginia, la nueva colonia de Inglaterra.

De alguna manera, Rolfe consiguió semillas de una cepa de tabaco que se cultivaba en la isla Trinidad. Esto fue muy arriesgado porque España había declarado pena de muerte a quien vendiera semillas a cualquier persona que no fuese de nacionalidad española.

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Litografía de la boda entre Pocahontas y John-Rolfe, 1867.

Litografía de la boda entre Pocahontas y John-Rolfe, 1867.

En 1611, Rolfe fue el pionero en el cultivo comercial de plantas de tabaco 'Nicotiana tabacum', en América del Norte. La exportación de este tabaco más dulce que el conocido en Inglaterra, convirtió a la colonia de Virginia en una empresa rentable, y a Rolfe y su plantación Varina Farms, a lo largo del río James, 50 Km. arriba de Jamestown, en pilares de la economía local. Luego también comenzó Sir Thomas Dale, el gobernador, al otro lado del río, en una granja llamada Henricus.

Rolfe llamó a su variedad de tabaco cultivada en Virginia, 'Orinoco', cuyo atractivo estaba en su nicotina.

Su 1ra. cosecha de 4 barriles de hoja de tabaco se exportó a Inglaterra en marzo de 1614. Nuevas plantaciones comenzaron a crecer a lo largo del río James: los buques atracaban en los muelles a lo largo del río.

A principios de 1614, Pocahontas / Matoaka fue convertida al cristianismo, bautizada por Alexander Whitaker y eligió Rebecca como su nuevo nombre.

El 05/04/1614 Rolfe se casó con ella. Richard Buck ofició su boda.

Powhatan les dio a los recién casados una propiedad al otro lado del río James desde Jamestown. Pero ellos nunca vivieron en esa tierra, que abarcaba miles de acres, sino en la plantación de Rolfe, Varina Farms.

Su matrimonio creó un clima de paz entre los colonos de Jamestown y las tribus de Powhatan durante varios años. En 1615, Ralph Hamor escribió: "Desde la boda, hemos tenido comercio amistoso y comercio no solo con Powhatan sino también con sus súbditos a nuestro alrededor".

Thomas Rolfe, nació en enero de 1615, hijo de John y Rebecca.

En 1616, Rebecca y John fueron enviados a Inglaterra, por cuenta y orden de Virginia Company para promover la colonización y la inversión en Virginia. También fue el bebé Thomas,el vicegobernador de la colonia, Sir Thomas Dale, y 12 miembros de la tribu de Rebecca, incluido su cuñado Uttamatomakkin.

Ellos arribaron al puerto de Plymouth el 12 de junio de 1616. Hicieron una gira por Inglaterra, promoviendo la colonia, visitaron a la reina Ana, quien quedó encantada con Rebecca, y aumentó su inversión en Virginia Company.

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Ilustración de Henry Brueckner para 'Pocahontas: Her Life and Legend by William', de M. S. Rasmussen.

Ilustración de Henry Brueckner para 'Pocahontas: Her Life and Legend by William', de M. S. Rasmussen.

En Londres, John Rolfe escribió el opúsculo 'Una verdadera relación del estado de Virginia Lefte por Sir Thomas Dale Knight en mayo de 1616', manuscrito que se publicó en 1617 y promocionó aún más la viabilidad de la colonia en Virginia.

El 5 de enero de 1617, ella estuvo en el Palacio de Whitehall con los reyes, durante una representación de 'La visión del placer', de Ben Jonson . Después, John Smith conoció a los Rolfe en una reunión social. Los únicos relatosprovienen de Smith, quien escribió que cuando Pocahontas / Rebecca lo vio, "sin palabras, se dio la vuelta, oscureció su rostro, como si no pareciera muy contenta". El registro de Smith de su conversación posterior es fragmentario y poco claro. Escribió que Pocahontas le recordó las "cortesías que ella había hecho", diciendo: "Le prometiste a Powhatan que lo que era tuyo sería suyo, y él es igual a ti".

Después de 9 meses, el grupo se preparó para regresar a Virginia, pero se retrasó por el mal tiempo. Zarparon en marzo de 1617 pero tuvieron que detenerse en el puerto de Gravesend porque Rebecca estaba gravemente enferma. De golpe, ella murió y fue enterrada en la iglesia de St. George, Gravesend, el 21/03/1617.

Su pequeño hijo Thomas, también enfermó. Presionado para regresar a Virginia, John Rolfe nombró a Sir Lewis Stukley como tutor de su hijo y regresó a Virginia. Stukley tuvo la custodia de Thomas Rolfe hasta que su tío, Henry Rolfe, pudiera hacerse cargo de su cuidado.

Desafortunadamente, John Rolfe nunca volvió a ver a Thomas, quien recuperó su salud, pero permaneció en Inglaterra.

Rolfe reanudó su trabajo con el tabaco. En 1619, él se casó con Jane Pierce, hija del colono inglés capitán William Pierce. Tuvieron una hija, Elizabeth, en 1620. John Rolfe murió en marzo de 1622, antes de la masacre india de 1622.

La tierra cedida por Powhatan (hoy Smith's Fort Plantation, en el condado de Surry) fue legada a Thomas Rolfe, quien en 1640 vendió al menos una parte a Thomas Warren.

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