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SIMILAR A JÚPITER

El "nacimiento" de un planeta gigante cautiva a astrónomos

Uno de los 5.000 exoplanetas conocidos les está dando a los astrónomos la oportunidad de comprender cómo se forma un gigante gaseoso de estas dimensiones.

El descubrimiento de exoplanetas comenzó en 1992 y en marzo del 2022 la NASA comunicó un hito muy esperado por los astrónomos: se superó el número de 5.000 planetas hallados fuera de nuestro sistema solar. Gracias a la tecnología desarrollada en las últimas décadas, ahora los científicos están observando en detalle la formación de un enorme planeta gaseoso.

‘AB Aurigae b’ tiene nueve veces la masa de Júpiter. De hecho, se acerca al tamaño máximo para entrar en la categoría de exoplanetas y no de una enana marrón, un cuerpo intermedio entre planeta y estrella.

Este protoplaneta, aún está en proceso de formación, desafía la comprensión actual de los astrónomos.

"La evidencia sugiere que esta es la etapa de formación más temprana jamás observada para un gigante gaseoso", dijo a The Guardian la astrofísica Thayne Currie del Telescopio Subaru y el centro de investigación Nasa-Ames, autora principal del estudio publicado ayer lunes en la revista Nature Astronomy.

“Creemos que todavía está en una etapa muy temprana de su proceso de 'nacimiento'”, según las observaciones del Subaru, ubicado cerca de la cima de un volcán hawaiano inactivo, y el telescopio espacial en órbita Hubble.

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El disco alrededor de la estrella AB Aurigae, ubicada a 508 años luz de la Tierra. [Fotografía: Observatorio Europeo Austral/Reuters]

El disco alrededor de la estrella AB Aurigae, ubicada a 508 años luz de la Tierra. [Fotografía: Observatorio Europeo Austral/Reuters]

Descubriendo exoplanetas: AB Aurigae b

El gigante gaseoso es similar a dos conocidos de nuestro sistema solar: Júpiter y Saturno. Como tales, están compuestos principalmente de hidrógeno y helio, con gases arremolinados que rodean un núcleo sólido más pequeño.

El planeta extrasolar está incrustado en un disco expansivo de gas y polvo que contiene el material que forma los planetas y rodea una estrella llamada AB Aurigae, pero inusualmente lejos.

Las distancias de casi todos los exoplanetas conocidos con sus respectivas estrellas no son mayores a la que separa nuestro Sol de su planeta más lejano, Neptuno. Pero AB Aurigae b orbita tres veces más lejos que esto.

Además, su nacimiento parece estar siguiendo un proceso diferente al modelo estándar de formación planetaria.

"El pensamiento convencional es que la mayoría, si no todos, los planetas se forman por acumulación lenta de sólidos en un núcleo rocoso, y que los gigantes gaseosos pasan por esta fase antes de que el núcleo sólido sea lo suficientemente masivo como para comenzar a acumular gas", explicó a The Guardian el astrónomo y coautor del estudio, Olivier Guyon, del telescopio Subaru y la Universidad de Arizona.

En cambio, los investigadores creen que AB Aurigae b se está formando en un escenario en el que el disco alrededor de la estrella se enfría y la gravedad hace que se fragmente en uno o más grupos masivos que forman planetas.

“Hay más de una manera de cocinar un huevo”, dijo Currie. "Y aparentemente puede haber más de un método de formar un planeta similar a Júpiter".

“La formación de planetas es muy compleja y desordenada, con muchas sorpresas por delante”, reflexionó Guyon.

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Los astrónomos estiman que al principio de su

Los astrónomos estiman que al principio de su "vida" el Sol también estaba rodeado por un disco que dio origen a la Tierra y a los demás planetas de nuestro sistema solar.

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