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IRREPARABLE

¿Cuánto dormís? Tu cerebro podría estar "devorándose a sí mismo"

Al dormir el cerebro se asegura la energía para funcionar al día siguiente. Por eso, los efectos de vigilias largas son más graves de lo pensado, según estudio.

El cerebro es el órgano más ocupado y exigente del cuerpo humano. De hecho, se estima que utiliza alrededor de un tercio del suministro de energía disponible de cada persona para mantenerla con vida y ser funcional.

Al dormir, el cerebro en realidad no descansa, sino que está más activo. Durante las horas de sueño se encarga de la manutención del organismo, de eliminar sustancias tóxicas, de reparar tejidos y de asegurarse el combustible para funcionar correctamente al día siguiente.

Sin embargo, si la persona no respeta las horas para dormir, el órgano puede ser afectado con daños a corto y largo plazo en casos de privación prolongada de sueño.

Los científicos conocían bien esta relación, pero no estaba claro hasta qué punto podría ser perjudicial.

Por eso, un equipo de investigadores italianos de la Universidad Politécnica de Marche liderados por el doctor Michele Bellesi, llevaron a cabo un estudio en el cual visualizaron que no dormir provoca que el cerebro elimine una gran cantidad de neuronas, así como una perdida significativa de conexiones sinápticas.

De acuerdo a sus resultados de mediados del 2018, la recuperación del sueño podría no ser suficiente para revertir el daño.

Según las necesidades fisiológicas de cada persona, la edad y el sexo, la cantidad de horas que necesita dormir varían. A grandes rasgos, se requieren de seis a nueve horas para que la fase de sueño profundo (REM) tenga lugar, según Mayo Clinic.

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“Canibalismo” de neuronas

Los neurocientíficos italianos realizaron un ensayo en ratones para entender cómo afecta no dormir al cerebro. A un grupo de animales con falta de sueño inyectaron un somnífero, para determinar si el problema se debía al insomnio u otros desequilibrios.

Al poco tiempo, concluyeron que el “canibalismo celular” era causado únicamente por no dormir el tiempo necesario, ya que los anticuerpos de los ratones habían dejado de atacar sus propias neuronas estando dormidos.

Lamentablemente, también confirmaron que las neuronas “devoradas” no volverían a crecer y a los investigadores les preocupa que, a largo plazo, la falta de sueño esté relacionada a enfermedades crónicas, como el Alzheimer.

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¿Por qué ocurre esto con las neuronas?

Tanto las neuronas como todas las células de todo el cuerpo, son renovadas constantemente para conservar las funcionalidades del organismo en óptimas condiciones.

Este proceso se da mediante dos tipos diferentes de células en el cerebro:

  1. La microglía: eliminan las células viejas y dañadas mediante el proceso de fagocitosis que ocurre de manera normal en muchas partes del cuerpo. Fagocitar significa absorber y digerir, y de allí proviene el concepto de “devorar”.
  2. Los astrocitos: son fundamentales para mantener la sinapsis.

Ambos procesos ocurren de manera normal al dormir, debido a que el ser humano necesita reparar el desgaste neurológico producido durante el día.

No obstante, los investigadores vieron que parecen activarse de manera perjudicial y excesiva cuando se somete al cuerpo a periodos prolongados en vela.

Como resume el informe científico publicado en Journal of Neuroscience:

“La fagocitosis astrocítica puede representar la respuesta del cerebro al aumento de la actividad sináptica asociada con la vigilia prolongada, eliminando los componentes desgastados de las sinapsis muy utilizadas”. Mientras que “la activación sostenida de microglía de bajo nivel puede conducir a respuestas anormales a un insulto secundario, estos resultados sugieren que la pérdida crónica de sueño, a través del cebado de microglía, puede predisponer al cerebro a un daño mayor”.

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