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NEGOCIADOR Y MISTERIO

Roman Abramovich, nadie creía que él era tan influyente

Roman Abramovich no era sólo el presidente simpático del Chelsea FC. Ahora queda en evidencia que es un personaje poderoso y muy cercano a Vladímir Putin.

Los oligarcas rusos en Londres resultan una afrenta al orgullo británico: los confrontan con su decadencia, la devaluación progresiva de la isla -obligada al rol de escudero de USA- y la agresión cultural que resultan esos 'grasas' millonarios. Sin embargo, en el caso de Roman Abramovich, se convirtió en el ídolo de los simpatizantes del club londinense Chelsea FC, que jamás en la historia vivió días tan gloriosos. Los periodistas ingleses pudieron a Abramovich en su mira. Financial Times es expresión del rencor contra Rusia en general, y Abramovich en particular. FT nunca quiso enterarse del pasaporte israelí de Abramovich. Mucho menos de su rol cerca de Vladímir Putin, que se remonta a cuando le aconsejó a Boris Yeltsin que eligiera como sucesor al espía nacido en San Petersburgo. ¿Nunca se enteró de eso el FT? ¡Vamos! Que el personaje que veían en el Chelsea ahora sea esencial en las negociaciones entre Rusia y Ucrania es 'too much' para muchos periodistas ingleses que nunca entendieron el vínculo entre Abramovich y Putin. Pero ya lo había advertido The Wall Street Journal cuando informó que Volodymyr Zelensky, presidente de Ucrania, le había solicitado a su colega estadounidense, Joe Biden, que no sancionara a Abramovich. La negación y la aproximación a Abramovich aparece en este texto de Financial Times.

"Veneno, aviones y Putin: la carrera de Abramovich para salvar una fortuna y detener la guerra" es el informe especial que redactaron Max Seddon, Arash Massoudi, Laura Hughes y Chris Cook:

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Román Abramovich, el poder subterráneo en el Kremlin.

Román Abramovich, el poder subterráneo en el Kremlin.

Mientras los tanques rusos cruzaban las fronteras de Ucrania en las primeras horas del 24/02, Vladimir Putin convocó a los principales oligarcas del país a una reunión en el Kremlin.

En ese momento, Roman Abramovich se alojaba en el sur de Francia, donde es dueño de Château de la Croë, una gran villa con 19 acres de terreno en el paseo marítimo de Antibes. Se apresuró a Moscú en su avión privado, pero llegó demasiado tarde para la audiencia, que fue parcialmente televisada.

Abramovich dispuso tener una reunión privada con Putin. Se disculpó con el Presidente ruso por su tardanza pero, según 3 personas con conocimiento de la discusión, también presentó un caso sólido para poner fin a la guerra.

Putin lo escuchó, dijo la gente. Al final, dio su bendición personal para que Abramovich actuara como mediador en las conversaciones de paz.

La intervención inusual fue arriesgada: Putin ha descrito a los rusos de élite que simpatizan con Occidente como "escoria y traidores". Pero desencadenó una odisea frenética de 5 semanas en las que Abramovich ha atravesado la región, al mismo tiempo que intenta proteger su fortuna de las sanciones que ha provocado la guerra y al mismo tiempo promover un proceso de paz.

La invasión de Ucrania ha trastornado por completo la vida cuidadosamente construida de Abramovich en el oeste, que había logrado aislar de las controversias sobre cómo hizo su dinero tras el colapso de la Unión Soviética.

Las sanciones del Reino Unido y la UE lo obligaron a poner a la venta el Chelsea Football Club, correr 2 superyates hacia mar abierto para refugiarse en Turquía, transferir el control de al menos 2 vehículos de inversión a un asociado y, según se informa, intentar retirar grandes sumas de los administradores de activos globales. Las acciones de Evraz, la siderúrgica que cotiza en Londres y su principal activo industrial restante, están suspendidas después de caer un 85% este año.

Al mismo tiempo, Abramovich ha estado conduciendo su propia diplomacia transbordadora de canal secundario.

En el último mes, viajó entre Moscú, Israel y Turquía ayudando a las conversaciones, e incluso fue a Kiev en al menos 2 ocasiones para reunirse con el presidente de Ucrania, Volodymyr Zelensky, según personas familiarizadas con el asunto. También sobrevivió a un presunto envenenamiento durante las negociaciones, que le hizo perder la vista por completo durante varias horas.

En la última ronda de conversaciones entre Rusia y Ucrania, celebrada en Estambul el martes 29/03, Abramovich se sentó con la delegación rusa y conversó con el presidente turco Recep Tayyip Erdogan, un reconocimiento público de su papel formal en las negociaciones.

En el proceso, Abramovich ha invertido por completo el guión que tan asiduamente ha escrito sobre sí mismo. Durante 2 décadas, ha minimizado cualquier sugerencia de que él es un confidente cercano de Putin, a veces utilizando la amenaza de acciones legales en los tribunales de Londres para defenderse de las afirmaciones sobre los vínculos financieros con el Presidente. Pero en el mismo momento en que su riqueza y estilo de vida se han visto amenazados, su relación personal con Putin se ha convertido en la carta de triunfo de Abramovich, la fuente de su influencia como un poco probable pacificador.

Erdogan dijo que la presencia de Abramovich en las conversaciones demuestra que Putin “cree, confía en él”. Dmitry Peskov, el portavoz de Putin, dijo que Abramovich no era un miembro oficial de la delegación rusa pero que estaba ayudando con "ciertos contactos entre las partes rusa y ucraniana".

“Parece que tienen relaciones mucho más cercanas de lo que creía. Siempre estuvo más cerca de Putin que de mí, pero no pensé que fuera tan cercano”, dice un colega oligarca que conoce a ambos hombres desde la década de 1990. “Nadie estaba al tanto. Nadie más podría desempeñar este papel”.

Zelensky pidió a Estados Unidos que pospusiera la imposición de sanciones a Abramovich para que pudiera seguir viajando, incluso si el Presidente de Ucrania dice que sigue siendo escéptico sobre los motivos del oligarca.

“Toda esta gente tiene miedo de las sanciones; estoy seguro de que no hay gran patriotismo en ello”, dijo Zelensky la semana pasada. No obstante, agregó, “llegar al gobierno ruso fue irreal. [Ahora] alguien está logrando algo”.

Los críticos de Abramovich insisten en que está utilizando las conversaciones para salvar sus activos en el extranjero. “No estoy seguro de hasta qué punto su participación en esta mediación es real y efectiva, y hasta qué punto es una herramienta de relaciones públicas”, dice Vladimir Ashurkov, director ejecutivo de la Fundación Anticorrupción fundada por el disidente ruso encarcelado Alexei Navalny. “Es un tipo creativo y tiene gente creativa trabajando para él, por lo que puede ser una forma de tener la oportunidad de aliviar las sanciones”.

Un portavoz de Abramovich se negó a comentar. Peskov no comentó sobre la reunión del oligarca con Putin, cuyos detalles fueron informados por primera vez esta semana por el sitio independiente ruso Proekt .

Los allegados al oligarca insisten en que su única prioridad es poner fin a la guerra. “¿Podría ser una agenda doble? Claro, pero ¿quién más podría hacer eso, ayudar a Ucrania y detener a Rusia?”, dice uno de ellos. "Roman es el único que lo está intentando".

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Román Abramovich, campeón de clubes de Europa y campeón de clubes del mundo 2021, antes de la guerra.

Román Abramovich, campeón de clubes de Europa y campeón de clubes del mundo 2021, antes de la guerra.

Mantenerse cerca del Kremlin

Abramovich siempre ha sido uno de los sobrevivientes de la vida. Nacido en 1966 de padres judíos en Saratov, a unas 500 millas <8800 km.) al sureste de Moscú, quedó huérfano a la edad de 3 años. Cuando era joven, se dedicó a los negocios y, a principios de la década de 1990, se involucró en el comercio de petróleo.

Un encuentro casual en 1994 con Boris Berezovsky, un magnate con estrechos vínculos con el entonces presidente Boris Yeltsin, cambió su suerte para siempre.

Con el Estado ruso al borde de la bancarrota, el dúo aprovechó sus conexiones para comprar la compañía petrolera Sibneft a un precio de alrededor de US$ 200 millones en una subasta que los críticos han afirmado durante mucho tiempo que fue manipulada. El acuerdo de Sibneft resultaría ser uno de los más lucrativos en una era en la que el país empeñaba sus 'joyas de la corona'.

Abramovich y Berezovsky formaban parte del grupo cercano a Yeltsin, pero con Putin, quien se convirtió en Presidente en 2000, sus fortunas se separaron rápidamente.

Berezovsky se enfrentó públicamente con Putin, vendió su participación en el principal canal de televisión de Rusia a Abramovich y huyó del país para escapar de una investigación criminal sobre sus negocios. Abramovich mostró lealtad al Kremlin, sirviendo 8 años como gobernador en Chukotka, una región desolada en el noreste de Rusia con una población de solo 50.000 habitantes.

Abramovich, tímido ante la publicidad, y el exoficial de la KGB, pronto desarrollaron una relación, aunque incluso las personas que conocen a ambos expresan su sorpresa por lo mucho que parece confiar Putin en el oligarca.

“Ambos son personalidades muy cerradas”, dice una de las personas.

En 2005, la lealtad política de Abramovich recibió su recompensa. Otros oligarcas que habían amasado fortunas en la década de 1990 enfrentaron desafíos legales y fiscales, o prisión, en el caso de Mikhail Khodorkovsky, el magnate petrolero más grande de Rusia cuando fue arrestado en 2003 después de desafiar públicamente a Putin.

Pero Gazprom, el gigante del gas ruso de propiedad estatal, acordó comprar Sibneft por US$ 13.000 millones, proporcionando la fuente de la mayor parte de la riqueza de Abramovich, que Forbes calcula en US$ 8.400 millones.

“Fue una obviedad para él”, dice Roman Borisovich, un ex banquero ruso convertido en activista anticorrupción, acerca de la relación que Abramovich construyó con Putin. “Él entendió que sus días estaban contados. Todos los que estaban cerca de la familia de Yeltsin estaban siendo al menos condenados al ostracismo, y él estaba en la peor posición de todos. Así que haría cualquier cosa”.

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Roman Abramovich y Vlad&iacute;mir Putin, ambos mucho m&aacute;s j&oacute;venes.

Roman Abramovich y Vladímir Putin, ambos mucho más jóvenes.

“Olvidarán quién soy”

Incluso antes del trato con Gazprom, Abramovich quería construir una nueva vida en Occidente. En 2003, compró Chelsea FC por 150 millones de libras esterlinas, un trato que lo convertiría en un nombre familiar en Inglaterra.

Hablando a través de un traductor en el momento de la compra, dijo en una entrevista con el Financial Times en Londres: “Es agradable estar aquí, te sientes cómodo y no sientes que la gente te esté mirando. Estoy seguro de que la gente se centrará en mí durante 3 o 4 días, pero pasará. Se olvidarán de quién soy, y eso me gusta”.

Abramovich compró al menos 200 millones de libras esterlinas en propiedades del Reino Unido, incluida una mansión de 15 habitaciones en los jardines del Palacio de Kensington, que antes era la embajada soviética.

“Era un sombrío magnate de Siberia [. . .] entonces, de repente, es un hombre de negocios británico legítimo con un cheque abultado respaldado por el gobierno ruso”, dice Borisovich. “Todos pensaron que este es el dinero más limpio que puedes sacar de Rusia”.

Se consagró como mecenas de las artes y donó US$ 500 millones a causas judías; el presidente del principal grupo judío de Rusia dijo en 2018 que Abramovich merecía crédito por el “80%” de la vida judía en el país.

Pero, a pesar del intento de reinventarse a sí mismo en el oeste, Abramovich nunca pudo escapar por completo de las afirmaciones sobre la ruta que había tomado para llegar allí.

En 2001, según Sergei Kolesnikov, ex socio comercial de amigos de Putin, Abramovich donó US$ 203 millonespara comprar equipo médico para un hospital militar en San Petersburgo.

Sin embargo, el equipo se compró con descuento y el 35% de los fondos se desviaron a empresas extraterritoriales que, según Kolesnikov, eran en su mayoría propiedad de Putin, y se gastaron sin el conocimiento de los donantes en proyectos que incluyen un lujoso palacio supuestamente construido para uso del Presidente en la costa del Mar Negro.

Abramovich dijo en ese momento que había donado solo US$ 180 millones y que el pago se basó en las facturas de la empresa que suministró el equipo.

“Estaba involucrado en cosas en las que a otras personas no se les permitía involucrarse”, dice el compañero oligarca sobre las relaciones que construyó en la era de Putin. “Eso es importante, te muestra que estaba más cerca de Putin”.

Pero las críticas parecían rebotar en Abramovich. En 2012, ganó uno de los casos legales más caros de la historia del Reino Unido cuando un juez del Tribunal Superior falló en contra de Berezovsky, quien había demandado a Abramovich por US$ 6.500 millones en daños por una participación en disputa en Sibneft.

El juez consideró que había sido "cuidadoso y sincero", mientras que Berezovsky había sido "deliberadamente deshonesto".

Las afirmaciones también parecieron tener poco efecto en su posición en el Kremlin, donde asistía regularmente a las mesas redondas de los oligarcas de Putin, pero rara vez decía una palabra, según otro asistente.

En 2014, Putin anexó la península de Crimea de Ucrania y alimentó una guerra de poder separatista en la región fronteriza del este de Donbas. En respuesta, EE. UU. y la UE impusieron sanciones a decenas de personas cercanas a él, pero no tocaron a Abramovich.

“Siempre ha habido un archivo sobre él en el escritorio de alguien”, admite un funcionario del gobierno del Reino Unido. “Pero la forma en que me explicaron la estrategia fue que si exprimías a estas personas demasiado pronto, no tendrían ninguna influencia para disuadir las acciones finales del tipo en la parte superior. Ahora me parece ingenuo”.

En 2018, el Reino Unido retrasó su solicitud de renovación de visa sin explicación, lo que lo llevó a retirarla y adquirir la ciudadanía israelí. Esa decisión se tomó 2 meses después de que el exespía ruso Sergei Skripal y su hija Yulia fueran envenenados en Salisbury con el agente nervioso novichok.

Sin embargo, cuando el Reino Unido se movió en su contra, Abramovich pasaba poco tiempo allí y se convirtió en un visitante habitual de EE. UU. e Israel.

Sus donaciones a instituciones israelíes de élite, incluido Yad Vashem, el memorial nacional del Holocausto, le han valido al menos algún favor: el presidente del memorial fue uno de los que escribieron al embajador de EE. UU. en busca de ayuda para mantener a Abramovich fuera de las listas de sanciones de EE. UU. a principios de febrero.

También emprendió acciones legales en el Reino Unido para negar las afirmaciones sobre vínculos comerciales directos con Putin.

En diciembre 2021, resolvió un caso sobre un libro de la ex corresponsal de FT en Moscú, Catherine Belton, cuyo editor admitió que “contenía información inexacta” sobre el oligarca, y modificó una afirmación de que Abramovich compró Chelsea FC por orden de Putin.

“Es un tipo talentoso, un emprendedor muy ingenioso que se pasó al lado del mal”, dice Ashurkov, el aliado de Navalny. “Él podría ser un industrial internacional. Podría ser conocido por su filantropía. Podría ser una persona de la que Rusia esté orgullosa”.

En cambio, agregó Ashurkov, “se encuentra en una situación bastante diferente [. . .] y es de su propia creación”.

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Roman Abramovich en Jerusal&eacute;n, gran financista de las causas jud&iacute;as m&aacute;s emblem&aacute;ticas.

Roman Abramovich en Jerusalén, gran financista de las causas judías más emblemáticas.

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