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Se creía que eran exoplanetas, pero eran estrellas: El error

Una reciente investigación concluyó que tres exoplanetas (planetas que no pertenecen a el Sistema Solar) en realidad son enormes estrellas.

Lo que se creía que eran tres exoplanetas confirmados, acaban de pasar a considerarse estrellas, lamentaron los astrónomos. Además, un cuarto está por confirmarse.

Un exoplaneta o planeta extrasolar es un objeto astronómico que orbita una estrella diferente al Sol y que no pertenece a nuestro Sistema Solar.

Los objetos Kepler-854b, Kepler-840b y Kepler-699b demostraron ser demasiado grandes para ser exoplanetas. El cuarto, Kepler-747b, es un caso límite que requiere un poco más de información para resolverse.

El hallazgo coloca a los astrónomos más lejos del hito de 5.000 exoplanetas encontrados. Pero también genera más confianza en los diagnósticos del futuro.

Según la NASA, se han descubierto 4.940 planetas.

"La gente confía en esta lista para estudiar la población de planetas en su conjunto. Si usa una muestra con algunos intrusos, los resultados pueden ser inexactos. Por lo tanto, es importante que la lista no esté contaminada", dijo el astrofísico Avi Shporer del Massachusetts Institute of Technology (MIT).

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Galaxia enana starburst henize 2-10. [Imagen: NASA]

Galaxia enana starburst henize 2-10. [Imagen: NASA]

¿Planeta o estrella?

La línea que diferencia las masas de los planetas y las estrellas pueden ser un poco borrosas y en algunas partes pueden superponerse, pero hay límites.

Por debajo de la línea, los objetos se vuelven demasiado pequeños para generar la presión y la temperatura del núcleo para encender la fusión de hidrógeno que alimenta una esfera luminosa. Por encima, un objeto tiene que ser una estrella de algún tipo.

"La mayoría de los exoplanetas son del tamaño de Júpiter o mucho más pequeños", explicó el astrónomo Prajwal Niraula del MIT, quien dirigió el estudio y recategorizó los exoplanetas como estrellas.

Cuando el tamaño es dos veces el tamaño de Júpiter, ya es sospechoso. “Más grande que eso no puede ser un planeta", explicó Niraula.

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Entender las estrellas

El proyecto llamado Gaia está cambiando la forma en que entendemos la Vía Láctea. Usando la técnica de paralaje estelar, el telescopio está mapeando la posición precisa y el movimiento de las estrellas con la mayor precisión hasta el momento.

En 2016, cuando se descubrió Kepler-854b, los datos de Gaia para su estrella anfitriona no estaban disponibles y se creyó que era un exoplaneta.

Sin embargo, ahora se sabe que tiene alrededor de tres veces el tamaño de Júpiter y unas 239 veces su masa, sobrepasando el límite superior de masa de un planeta de alrededor de 10 Júpiter.

"No hay forma de que el Universo pueda hacer un planeta de ese tamaño", dijo Shporer. "Simplemente no existe".

Conclusiones similares sacaron los astrónomos con los restantes dos exoplanetas.

No obstante, ahora que se ha identificado el problema, es poco probable que haya muchas más estrellas diminutas disfrazadas de exoplanetas confirmados, dijeron los investigadores.

Con una gran cantidad de datos de Gaia a disposición y una conciencia del problema, los astrónomos están más seguros de que lo que consideramos exoplanetas lo son efectivamente.

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Júpiter [Imagen: NASA]

Júpiter [Imagen: NASA]

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