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MISIÓN DART

La NASA se prepara para impactar y desviar un asteroide

Hay mucha expectativa en la comunidad científica para el evento del 26 de septiembre cuando se dé el impacto entre la nave de la misión DART y el cuerpo celeste.

La NASA está muy cerca de dar un paso decisivo en la ciencia de la defensa planetaria: el próximo lunes, 26 de septiembre, la nave espacial de la misión Double Asteroid Rediriction Test (DART) impactará contra Dimorphos, un satélite natural del asteroide Didymos.

DART se lanzó al espacio en noviembre de 2021 con el objetivo principal de probar la tecnología antimeteoritos y acelerar la preparación ante posibles casos de asteroides preocupantes que puedan golpear la Tierra en el futuro lejano.

Como explica la agencia estadounidense, ningún asteroide conocido de más de 140 metros de tamaño tiene una posibilidad significativa de golpear la Tierra durante los próximos 100 años. Sin embargo, “hasta la fecha solo se ha encontrado alrededor del 40% de esos asteroides”.

Los impactos de asteroides son un proceso natural que ocurre continuamente. Todos los días, de 80 a 100 toneladas de material caen sobre la Tierra desde el espacio en forma de polvo y pequeños meteoritos.

En esta ocasión, se evaluará la capacidad de redirigir los movimientos de Dimorphos. Ahora bien, ¿por qué eligieron a Didymos y Dimorphos?

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Un asteroide entre miles

La NASA y el Laboratorio de Investigación Aplicada de la Universidad Johns Hopkins dijeron que había algunas cosas que hacían que el sistema binario de asteroides fuera ideal para esta misión crítica.

"El sistema Didymos es un binario eclipsante, lo que significa que, desde nuestra posición ventajosa en la Tierra, Dimorphos pasa regularmente por delante y por detrás de Didymos mientras orbita", escribieron los voceros de la universidad.

El dúo de cuerpos celestes es relativamente fácil de observar desde la Tierra con telescopios, detectando cualquier cambio en el brillo que ocurra cuando la pequeña luna orbite alrededor del asteroide padre.

Estas variaciones revelan el tiempo que tarda Dimorphos en orbitar a Didymos y las posibles alteraciones luego del impacto indicarán que DART logró su cometido.

El sistema está a solo 11 millones de kilómetros de la Tierra, lo que significa que las naves espaciales pueden llegar allí con relativa rapidez. De hecho, DART se lanzó en noviembre pasado y un viaje de 10 meses es bastante rápido para una misión espacial.

Los asteroides no representan una amenaza para la Tierra, enfatizaron los miembros del equipo de la misión.

Si DART tiene éxito, la nave espacial debería acortar el período orbital de Dimorphos, pero los telescopios tardarán semanas en confirmarlo.

Luego, una misión de seguimiento (Hera) de la Agencia Espacial Europea (ESA) volará cerca del sistema para constatar cualquier cráter de cerca y realizar otras mediciones.

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