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PREOCUPANTE

El virus de viruela símica podría establecerse en animales

Nuevos "reservorios" animales del virus de la viruela del mono podrían hacer que los brotes sean cada vez más comunes fuera de África y crear nuevas variantes.

Como consecuencia del aumento de casos de viruela del mono, a los expertos les preocupa que el virus se establezca permanentemente en animales silvestres fuera de África, formando un reservorio que podría conducir a brotes repetidos en humanos. Un episodio de 2003 confirma que es un escenario posible.

Según narró Science, once días después de ser mordida por uno de sus perritos de las praderas, una niña de 3 años en Wisconsin, Estados Unidos, se convirtió en aquel entonces en la primera persona fuera de África en ser diagnosticada con viruela del mono.

Dos meses después, hubo de 70 casos sospechosos o confirmados de esta enfermedad, causada por un pariente del virus de la viruela antigua, que es mucho más letal.

La viruela del simio es endémica en algunas partes de África y, presuntamente, los roedores importados de Ghana habían infectado a perritos de las praderas luego de que un distribuidor de animales los alojara juntos.

El brote actual ya afectó a más personas fuera de África que nunca: casi 1.300 casos hasta el 7 de junio, en varios continentes.

No obstante, no existe ningún reservorio animal fuera de África conocido, aunque el brote de 2003 estuvo cerca, sospechan algunos científicos.

“Escapamos por poco de que la viruela del simio se estableciera en una población de animales salvajes”, dijo a Science Anne Rimoin, epidemióloga de la Universidad de California, Estados Unidos, que ha estudiado durante mucho tiempo la enfermedad en la República Democrática del Congo.

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Ping-pong entre especies

Los virus frecuentemente hacen como un ping-pong entre humanos y otras especies, dice el artículo de Science firmado por Jon Cohen.

Por ejemplo, se cree que el COVID-19 fue resultado de que el SARS-CoV-2 saltó de un murciélago u otro huésped a las personas. Los humanos, a su vez, han infectado venados, visones, gatos y perros.

En siglos pasados, además, los humanos llevaron la fiebre amarilla a nuevos continentes y los patógenos crearon reservorios en roedores y monos, que luego infectaron nuevamente a los humanos.

Por eso, a medida que este brote de viruela del simio se expande, el virus tiene una oportunidad sin precedentes para establecerse en especies no africanas, lo que podría infectar a los humanos y brindar una mayor oportunidad para que evolucionen variantes más peligrosas.

"Los reservorios de viruela del mono en animales salvajes fuera de África son un escenario aterrador", dijo a Science Bertram Jacobs, virólogo de la Universidad Estatal de Arizona, Estados Unidos.

En efecto, los funcionarios de salud pública de varios países han aconsejado a las personas que tienen lesiones de viruela símica que eviten el contacto con sus mascotas hasta curarse.

La posibilidad de que los humanos infectados con el virus de la viruela del simio lo propaguen a la vida silvestre fuera de África "justifica una gran preocupación", aseguró William Karesh, veterinario de EcoHealth Alliance, consultado por la OMS al respecto la semana pasada.

Por ahora, dice Karesh, el número de casos humanos es limitado. Pero los roedores domésticos y salvajes son una gran preocupación, ya que constituyen el 40% de todos los mamíferos, lo que representa “una gran oportunidad”, agregó.

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