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ESCÁNDALO

Así funcionó el engaño sobre la ivermectina para COVID-19

Un estudio dado de baja decía demostrar los beneficios de la ivermectina, no sin antes ser visto más de 150.000 veces, citado más de 30 y sumado a metanálisis.

A lo largo de la pandemia, el fármaco antiparasitario ivermectina atrajo mucha atención, particularmente en Latinoamérica, como una forma potencial de tratar la COVID-19. Pero los científicos revelaron fallas generalizadas en los datos de un polémico estudio que decía informar sus beneficios.

Dicha investigación fue una de las principales que llevó, tanto a científicos como a muchas personas fuera del ámbito, a pensar que realmente funcionaba.

El documento aseguraba que el fármaco podía reducir las tasas de muerte por COVID-19 en más del 90%.

Pero el 14 de julio, después de denuncias de plagio y de manipulación de datos, la plataforma de artículos científicos, Research Square, retiró el documento debido a "preocupaciones éticas".

Ahmed Elgazzar de la Universidad de Benha en Egipto, uno de los autores del artículo, le dijo en una entrevista a la revista Nature que no tuvo la oportunidad de defender su trabajo antes de que fuera retirado.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) desaconseja tomar ivermectina como tratamiento para coronavirus por fuera de ensayos clínicos, pero el medicamento es de venta libre y se ha vuelto popular en algunas regiones del mundo.

Algunos lo tomaron como una solución provisional hasta que las vacunas estén disponibles. Incluso a los científicos les preocupa que también sea visto como una alternativa a las vacunas, que son altamente efectivas.

Irregularidades

Las irregularidades del artículo sobre los beneficios de la ivermectina salieron a la luz cuando Jack Lawrence, un estudiante de maestría en la Universidad de Londres, notó que algunas frases eran idénticas a las de otros trabajos publicados.

Cuando se puso en contacto con investigadores especializados en fraudes científicos, encontraron diversos motivos de preocupación:

  • registros de pacientes duplicados
  • inconsistencias entre los datos sin procesar y la información del documento
  • pacientes cuyos registros indican que habían fallecido
  • números demasiado parecidos para ser casualidad.

La plataforma Research Square dijo que iniciaría una investigación formal sobre las preocupaciones.

El problema es que, en el medio, el artículo se vio más de 150.000 veces, se citó más de 30 veces y se incluyó en una serie de metanálisis. Además, miles de personas tomaron los datos como fidedignos y confirmaron sus teorías previas sobre la ivermectina.

De hecho, en un metaanálisis reciente publicado en el American Journal of Therapeutics que aseguró que la ivermectina redujo las muertes por COVID-19, el artículo en cuestión representó el 15,5% de la evidencia.

Aunque hubo decenas de ensayos clínicos con ivermectina en el último año, el artículo de Elgazzar se destacó por anunciar uno de los primeros resultados positivos, así como por su tamaño (incluyó a 400 personas con síntomas de COVID-19).

La retirada del artículo no es el primer escándalo en los estudios de la ivermectina y COVID-19. Otros ensayos probablemente tengan fallas o estén sesgados estadísticamente. Muchos dependen de muestras pequeñas o no fueron aleatorizados ni bien controlados.

A la dificultad de encontrar un fármaco eficaz contra el coronavirus, se añaden las teorías de la conspiración que sostienen que las compañías farmacéuticas están privando a la población de una cura barata.

Pero los estudios siguen en curso y, para fines del 2021, alrededor de 33.000 personas habrán participado en algún tipo de ensayo de ivermectina.

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La ivermectina es un antiparasitario de venta libre. [Foto: Rodrigo Urzagasti para Reuters]

La ivermectina es un antiparasitario de venta libre. [Foto: Rodrigo Urzagasti para Reuters]

Fragmentos de un artículo publicado en Nature.

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