NUEVA MISIÓN DE LA NASA

El cazador de planetas se llama TESS

Se denomina planeta extrasolar o exoplaneta a un planeta que orbita una estrella diferente al Sol -es decir hablamos de otra estrella- y que, por tanto, no es perteneciente a nuestro Sistema Solar. La NASA lanzará el próximo miércoles 18/04 una de las misiones espaciales de 2018 más destacadas, después de haber postpuesto su despegue hace solo unas horas. Se trata de TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), cuyas siglas corresponden en inglés a Transiting Exoplanet Survey Satellite o Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito. TESS creará un catálogo de miles de candidatos a exoplanetas utilizando este método de fotometría de tránsito. Después de compilar esta lista, la misión realizará observaciones de seguimiento basadas en tierra para confirmar que los candidatos son verdaderos exoplanetas y no falsos positivos.

La NASA lanzará próximamente el satélite TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), su nuevo 'cazador' de exoplanetas, que ampliará la labor realizada por el telescopio Kepler. Será puesto en órbita por un Falcon 9 de SpaceX.

TESS despegará desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral (Florida). El lanzamiento estaba previsto para la madrugada del 16/04, pero los resonsables han decidido aplazarlo hasta el jueves 18/04 para llevar a cabo análisis adicionales de navegación y control de orientación. Los científicos esperan que la misión catalogue miles de candidatos planetarios y aumente enormemente el número actual de exoplanetas conocidos, que ya se acerca a 3.000 (¡y creciendo!). De estos nuevos objetivos, se espera que aproximadamente 300 sean del tamaño de la Tierra y supertierras, mundos que no superan el doble del tamaño del nuestro.

Uno de sus principales investigadores, Martin Still, dijo que este satélite tiene dos misiones: "La detección de más planetas extraterrestres y localizar exactamente dónde están", así como "responder a las preguntas más relevantes: ¿cómo son de grandes? ¿cuánto pesan? ¿tienen atmósfera? ¿tienen una estructura sólida?".

Se denomina planeta extrasolar o exoplaneta a un planeta que orbita una estrella diferente al Sol y que, por lo tanto, no pertenece al sistema solar.

Los planetas extrasolares se convirtieron en objeto de investigación científica en el siglo XX. Muchos astrónomos suponían su existencia, pero carecían de medios para identificarlos. La primera detección confirmada se hizo en 1992, con el descubrimiento de varios planetas de masa terrestre orbitando el púlsar Lich.

La primera detección confirmada de un planeta extrasolar orbitando alrededor de una estrella de la secuencia principal (Dimidio), se hizo en 1995 por los astrónomos Michel Mayor y Didier Queloz.

Según Wikipedia, desde entonces el número de hallazgos ha crecido año tras año. Se han descubierto 2.748 sistemas planetarios que contienen un total de 3.668 cuerpos planetarios, 6.163​ de estos sistemas son múltiples y 125 de estos planetas están por encima de las 13 MJ (1 MJ es la masa de Júpiter) por lo que muy probablemente sean enanas marrones.

De acuerdo con la actual definición de "planeta", un planeta tiene que orbitar una estrella.​ Sin embargo, se considera posible la existencia de cuerpos planetarios no ligados a la gravedad de ninguna estrella. Tales cuerpos habrían sido expulsados del sistema en el que se formaron y en la literatura científica se los denomina frecuentemente como planetas errantes o planetas interestelares.

Vida en el espacio exterior 1/2: El sistema solar

La misión espacial que lanzará NASA el miércoles 18/04, TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite o Satélite de Sondeo de Exoplanetas en Tránsito) complementará la labor realizada por el telescopio Kepler y, probablemente, nos regalará múltiples sorpresas sobre el universo en los próximos dos años.

El nuevo satélite utilizará un método de tránsito para localizar planetas extrasolares. Es decir, se fijará en sutiles descensos en la luz visible de las estrellas cuando los planetas se «crucen» por delante en nuestra línea de visión. Las inmersiones repetitivas y periódicas pueden revelar un planeta o varios en órbita. La fotometría de tránsito, que analiza cuánta luz elimina la presencia de un objeto en un momento dado, puede revelar el tamaño de ese planeta. Al observar cuánto tarda en orbitar su estrella, los científicos también pueden determinar la forma de su órbita y cuánto tiempo le lleva el rodeo.

Entonces, el satélite inspeccionará todo el cielo en el transcurso de dos años dividiéndolo en 26 sectores diferentes, cada uno de 24 grados por 96 grados. Las poderosas cámaras de la nave espacial observarán cada sector durante al menos 27 días, mirando a las estrellas más brillantes con una cadencia de 2 minutos.

Los Viajes Interestelares

La nueva misión de la NASA tendrá como objetivo examinar más de 500.000 estrellas, con el fin de detectar cambios en su brillo. Cualquier reducción en su luz supone que un planeta ha pasado entre el astro y la Tierra, lo que nos permite determinar la existencia de nuevos mundos mediante una técnica llamada método del tránsito. Según las estimaciones, TESS catalogará 3.000 posibles candidatos a exoplanetas, incluyendo una muestra de 500 mundos parecidos al nuestro.

TrES-4 es el planeta más grande que se conoce, es el 4to. planeta descubierto por la red de telescopios TrES. Se trata de un cuerpo 1,67 vez mayor que Júpiter, y extremadamente gaseoso. Su densidad es tan baja que TrES-4 podría flotar sobre el agua. Fue encontrado en 2006 y se encuentra en la constelación de Hércules. El planeta, llamado TrES-4 orbita una estrella a una distancia de unos 1.400 años luz de la Tierra.

El exoplaneta más grande jamás descubierto es también uno de los más extraños y, en teoría ni siquiera debería existir, dicen los científicos. Pertenece a una pequeña subclase de los llamados planetas hinchados que tienen densidades muy bajas.

Viajes espaciales 1/4: Hacia lo desconocido

TESS nació hace algo más de una década, cuando una iniciativa privada —financiada, entre otros, por Google y por donantes del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT)— esbozó un proyecto vinculado a la astrofísica. Poco tiempo después, sus impulsores decidieron presentar la idea a la NASA, que aceptó la misión en 2013 como parte de su programa Explorers. Y 5 años después, la sonda está a punto de empezar su trabajo en el espacio, con el objeto de sondear estrellas entre 30-100 veces más luminosas que las analizadas por Kepler, lo que facilitará la caracterización de los nuevos exoplanetas.

A diferencia del actual telescopio espacial, TESS cubrirá durante los dos próximos años un 85% de la bóveda celeste, una región 400 veces más amplia que la analizada por Kepler. No es la única diferencia que distingue a una misión de la otra. Según explica la NASA, mientras que el telescopio Kepler trata de responder cómo de frecuentes son los mundos análogos a la Tierra, TESS intentará determinar dónde están los planetas rocosos que transitan las estrellas más próximas. Una vez que lo consiga, otros observatorios —desde el espacio o desde la superficie terrestre— podrán analizar en detalle estos nuevos mundos.

Vida en el espacio exterior 2/2: Los exoplanetas

El objetivo más importante, según la agencia, es "encontrar exoplanetas rocosos con superficies sólidas a la distancia correcta de sus astros". "Estos podrían ser los mejores candidatos para llevar a cabo observaciones de seguimiento dentro de la 'zona habitable' y en las temperaturas adecuadas para [la existencia de] agua líquida en su superficie", explica la NASA.

Para ello empleará 4 cámaras CCD de 16,8 megapíxeles, dividiendo la bóveda celeste en sectores de 24×96° y dedicando 27 días de observación a cada región. "Estoy seguro de que habrá diversas sorpresas que desafiarán nuestras ideas actuales sobre los sistemas planetarios —como el hallazgo de planetas que orbitan alrededor de estrellas binarias realizado por el telescopio Kepler de la NASA", destaca Steve Kawaler, catedrático de Astronomía de la Iowa State University.

SpaceX lanza su cohete Falcon 9

El lanzamiento de la misión también supondrá un avance en la historia de la exploración espacial. 

Su lanzamiento correrá a cargo de un Falcon 9. Será la primera vez que SpaceX ponga en órbita una misión científica de la NASA, tras conseguir la certificación necesaria por parte de la agencia espacial norteamericana. El despegue de TESS podrá seguirse en directo a través del perfil oficial de la compañía de Elon Musk en YouTube y a través del streaming que llevará a cabo la NASA.

Space Exploration Technologies Corporation (SpaceX) es una empresa estadounidense de transporte aeroespacial fundada en 2002 por Elon Musk, quien es co-fundador de PayPal, Tesla Motors, SolarCity e Hyperloop.

Ha desarrollado los cohetes Falcon 1 y Falcon 9, los cuales han sido construidospara ser vehículos de lanzamiento espacial reutilizables.

SpaceX también ha desarrollado la nave espacial Dragon, que fue puesta en órbita por los vehículos de lanzamiento Falcon 9.

SpaceX diseña, prueba y fabrica la mayor parte de los componentes por cuenta propia, incluyendo los motores de cohete Merlín, Kestrel y Draco.

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