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CORONAVIRUS

Shi Zhengli, la Señora Murciélago busca la clave

Jue, 06/02/2020 - 5:59pm
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Por Urgente24

La investigadora china Shi Zhengli creó una de las bases de datos más grandes del mundo de virus relacionados con murciélagos. Su equipo trabaja tiempo completo intentando alcanzar una respuesta eficiente al coronavirus que tiene en vilo a la sociedad en general, y específicamente a la economía, global.

Los murciélagos son un reservorio natural para un gran número de patógenos zoonóticos como la rabia, el síndrome respiratorio agudo severo, Henipavirus y, posiblemente, el virus Ébola y ahora el coronavirus.
Los murciélagos son un reservorio natural para un gran número de patógenos zoonóticos como la rabia, el síndrome respiratorio agudo severo, Henipavirus y, posiblemente, el virus Ébola y ahora el coronavirus.
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Los quirópteros o murciélagos​ son mamíferos cuyas extremidades superiores son alas. Por eso son los únicos mamíferos capaces de volar. Hay unas 1.100 especies, 20% de todas las especies de mamíferos, el 2do. orden más numeroso de esta clase, detras de los roedores, y están presentes en todos los continentes, excepto en la Antártida. Resultan esenciales como polinizadores, controladores de plagas de insectos y dispersores de semillas. Los hay insectívoros, frugívoros y carnívoros (incluyendo la carroña). En el caso de los vampiros, beben sangre. 

Los murciélagos funcionan como sonares vivos: al igual que los delfines o los cachalotes, utilizan la ecolocalización, un sistema de percepción que consiste en la emisión de sonidos para producir ecos que a su retorno se transmiten al cerebro a través del sistema nervioso auditivo y les ayuda a orientarse, detectar obstáculos, localizar presas o con motivos sociales.​

En Occidente hay un concepto siniestro de los murciélagos pero en China son símbolo de felicidad. Las poblaciones de murciélagos están descendiendo con rapidez en todo el mundo, y varias especies se han extinguido recientemente. En las regiones templadas, desaparecen por la pérdida de hábitat y las matanzas. También por el uso de insecticidas, y la falta de regulación que provoca altos niveles de toxicidad.

Los murciélagos son un reservorio natural para un gran número de patógenos zoonóticos como la rabia, el síndrome respiratorio agudo severo, Henipavirus y, posiblemente, el virus Ébola y ahora el coronavirus. Los murciélagos pueden ser hospedadores y vectores de enfermedades. Varias de sus especies parecen tener una alta tolerancia a la hora de albergar patógenos y, a menudo, no desarrollan la enfermedad mientras están infectadas.

Realizada esta introducción es interesante ir a la investigación de Stephen Chen, becario de la Fundación Seawise, desde Beijing (China) para el diario hongkonés South China Morning Post:

"Shi Zhengli ha pasado mucho tiempo en cuevas malolientes, hurgando en excrementos de murciélago. El mundo bien puede probar estar agradecido de que ella lo haya hecho.

Shi ha caminado por montañas profundas en 28 provincias de China, encontrando los lugares oscuros donde viven los murciélagos. Luego se estaba abrochando capas de ropa protectora, de la cabeza a los pies.

Lo siguiente fue respirar protección y luego entrar en las cuevas para buscar a las criaturas y recoger sus excrementos, muchos tipos diferentes de murciélagos en todo tipo de cuevas.

Lo que encontró lo trajo de vuelta al Laboratorio Nacional de Bioseguridad en Wuhan, provincia de Hubei, para su análisis. Después de más de una década de trabajo, creó una de las bases de datos más grandes del mundo de virus relacionados con murciélagos.

El equipo de Shi recurrió a esa base de datos cuando un nuevo coronavirus infeccioso causó un brote en China a fines de diciembre.

Su equipo fue el primero en identificar que el coronavirus que estaba matando a las personas al causar neumonía era un descendiente directo de una cepa salvaje que eliminaron de los excrementos de un murciélago de la fruta en la provincia de Yunnan, compartiendo el 96 por ciento de los genes.

Su trabajo dio un paso adelante en la comprensión de la comunidad de investigación científica sobre el origen del nuevo virus.

Un trabajo como este generalmente recibe aplausos y elogios, y efectivamente, Shi pasó a ser el centro de atención. Pero por todas las razones equivocadas.

Shi Zhengli
"Shi Zhengli ha pasado mucho tiempo en cuevas malolientes, hurgando en excrementos de murciélago. El mundo bien puede probar estar agradecido de que ella lo haya hecho."

Las búsquedas diarias en Internet del nombre de Shi aumentaron 2.000 veces respecto al promedio de una semana reciente, aunque la mayoría de las publicaciones en Internet y las redes sociales de China sobre ella fueron negativas. Algunas personas llamaron a Shi la "madre del diablo".

La avalancha de ataques se produjo con denuncias de que el nuevo coronavirus había escapado de su laboratorio, que se encuentra en la misma ciudad, Wuhan, donde ocurrió el brote.

A medida que aumentaron los ataques, Shi se sintió obligado a responder. El domingo por la tarde envió un mensaje a todos sus amigos en el sitio de redes sociales WeChat: "Lo juro por mi vida, [el virus] no tiene nada que ver con el laboratorio".

Shi es uno de los muchos científicos que se unen a un esfuerzo global para cazar el virus. En China y muchos otros países, los laboratorios están decodificando sus genes, analizando la estructura molecular y abordando su rápida transmisión en la población, ya que mató a cientos y enfermó a miles. La búsqueda general es una cura.

Para muchos de esos científicos y el público, el coronavirus ha hecho comparaciones con el brote del síndrome respiratorio agudo severo (Sars) en 2002-03. También mató y enfermó a personas, principalmente en China continental y Hong Kong, y también estuvo relacionado con un virus murciélago.

Pero "el virus es más astuto que Sars", dijo el virólogo chino Zeng Guang.

Como resultado, algunos investigadores hicieron juicios erróneos sobre su comportamiento y maquillaje, y fueron atraídos a conclusiones erróneas.

A medida que aumenta el número de muertos, las empresas luchan y las vidas de cientos de millones de personas se ven afectadas, algunos miembros del público están volviendo su ira contra los científicos.

El virus no mostró ningún signo de transmisión de persona a persona al principio, dijo el Dr. Gao Fu, director del Centro Chino para el Control y Prevención de Enfermedades, en la etapa inicial del brote.

Los primeros casos estaban relacionados con un mercado de mariscos, que también vendía animales salvajes, dijo en una conferencia de prensa el 22 de enero. Los científicos encontraron las cepas virales en algunos de los animales en el mercado y razonaron que esta podría ser la fuente de la infección.

Esto llevó al cierre del mercado de productos del mar, pero el gobierno local no pudo imponer medidas más estrictas. La mayoría de las personas se centraron en las próximas vacaciones del Año Nuevo Lunar.

Los eventos públicos tuvieron lugar según lo programado, atrayendo a grandes multitudes de personas. Alrededor de 5 millones de personas abandonaron la ciudad en la carrera de transporte antes de las vacaciones, extendiéndose a muchas otras ciudades chinas y diferentes partes del mundo.

Gao, un graduado de Oxford y virólogo de renombre mundial que luchó contra el mortal virus del Ébola en África, comenzó a ser atacado por un público enojado por subestimar la situación.

En las redes sociales, sus detractores lo llamaron el "periódico académico", que no hizo nada más que publicar artículos en revistas académicas.

En defensa, Gao dijo que había estado luchando contra el virus en la primera línea desde el brote, "sin [tiempo para] dormir", según una entrevista publicada en la revista Caixin el sábado (01/02).

Pero no solo los científicos de China demostraron ser propensos al error.

En un artículo ampliamente citado publicado en el New England Journal of Medicine, un grupo de investigadores alemanes informó que una mujer de Shanghai infectó a cuatro colegas en Alemania cuando estaba en un viaje de negocios, pero no tenía síntomas como portadora de virus.

Esto generó alarmas en todo el mundo de que las personas podrían transmitir el virus sin mostrar síntomas. Sin embargo, resultó que los investigadores no hablaron con la mujer en China sobre su condición real mientras estaba en Alemania.

Más tarde, las autoridades sanitarias alemanas hicieron un seguimiento y descubrieron que estaba experimentando algunos síntomas durante su estancia de dos días cerca de Munich. Este descuido dañó la reputación de todos los investigadores alemanes involucrados y, por extensión, de otros países occidentales involucrados en la publicación del periódico.

Pero el nuevo coronavirus puede ser transmitido por personas que no muestran síntomas, según las autoridades sanitarias chinas, que citaron casos en varias provincias chinas. Hace que combatir el virus sea mucho más desafiante que los brotes con síntomas visibles, como Sars.

Luego, un grupo de científicos indios publicó un artículo que supuestamente aborda el misterio de cómo el virus hizo el salto de murciélago a humano. El documento sugirió que el virus probablemente fue creado por el hombre porque transportaba cuatro secuencias de genes supuestamente del VIH.

Sin embargo, los llamados insertos de VIH también se pueden encontrar en muchas formas de vida natural, incluidos otros virus, bacterias y tiburones relacionados con los murciélagos. Después de ser desacreditado por expertos genéticos, incluido el profesor de Harvard David Liu como "mal análisis", el equipo indio retiró el documento.

Mientras tanto, los científicos tenían más armas que antes para combatir el virus emergente. El coronavirus fue aislado y se determinó que era la causa del brote de neumonía en Wuhan por científicos chinos a "velocidad récord", según la Organización Mundial de la Salud.

Toda la secuencia del genoma del virus se cargó rápidamente en una base de datos internacional, lo que permitió a otros países crear kits de prueba para detectar casos sospechosos. Se están realizando pruebas clínicas para varios fármacos candidatos porque los científicos utilizaron modelos informáticos para elegir los fármacos más efectivos para suprimir la transmisión viral.

Pero, tal como en otra batalla, los científicos pueden ser golpeados por fuego amigo.

El Instituto de Materia Médica de Shanghai, por ejemplo, dijo que había descubierto que una medicina tradicional china conocida como Líquido Oral Shuanghuanglian había eliminado el virus en las células humanas en un experimento de probeta.

El instituto dijo que los resultados eran preliminares y debían verificarse mediante ensayos clínicos, que estaban en curso.

Sin embargo, los medios estatales, incluido People’s Daily (Diario del Pueblo), lo calificaron como un "avance", lo que provocó una corrida nacional en las ventas del medicamento en las farmacias. Los médicos criticaron los informes engañosos y agregaron que Shuanghuanglian tuvo efectos secundarios. Pronto la ira del público cayó sobre el instituto.

"Nuestra moral definitivamente fue golpeada, como tomar proyectiles de artillería amiga desde atrás", dijo un científico involucrado en el programa, que solicitó no ser identificado por temor a ataques en las redes sociales. "Pero nos recuperamos del shock y volvimos a la pelea", dijo.

Según las encuestas realizadas en China continental sobre las percepciones profesionales, los científicos eran considerados los profesionales más respetables. A pesar de los errores, los científicos siguen liderando la carga a edades en que la mayoría de las personas estarían bien jubiladas.

Zhong Nanshan, un epidemiólogo que descubrió el coronavirus Sars en 2003, está en primera línea de investigación para derrotar al nuevo coronavirus a la edad de 83 años. El profesor de la escuela de medicina de la Universidad de Zhejiang, Li Lanjuan, de 74 años, también está en la trinchera.

Propusieron una serie de medidas, incluido el bloqueo de Wuhan, y ganaron un gran respeto por hablar en los momentos difíciles del brote.

Shi Zhengli, mientras tanto, está liderando un esfuerzo conjunto con científicos de diferentes disciplinas para tratar de encontrar formas de derrotar al nuevo coronavirus.

Por ejemplo, los investigadores aún no pueden establecer completamente la conexión del virus con todos los síntomas observados en los animales modelo, no saben qué tan rápido muta, ni el efecto de los medicamentos potenciales.

Cuando se le pidió que comentara sobre los ataques en las redes sociales, ella solo dijo: "Mi tiempo debe ser dedicado a asuntos más importantes"."