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Tapones para oídos, tsunami legal, 230.000 juicios

3M y su filial Aearo se enfrentan a más de 230.000 demandas por tapones militares para los oídos que, según los demandantes, estaban defectuosos.

3M ha perdido la primera ronda de una batalla legal en un tribunal de quiebras por tapones de oídos: alrededor de 230.000 demandas por lesiones personales presentadas en su contra por soldados estadounidenses que reclaman un juicio con jurado, reportó Jamie Smyth para Financial Times.

El juez estadounidense de quiebras Jeffrey Graham, en Indiana, rechazó el viernes 26/08 una solicitud del grupo empresario para suspender temporalmente las demandas que alegan que 3M y su subsidiaria Aearo Technologies, que solicitó la protección por bancarrota del Capítulo 11(concurso preventivo de acreedores), vendieron a los militares tapones para los oídos defectuosos.

Los analistas dijeron que el fallo podría tener implicaciones para otros casos similares y potencialmente frenar la tendencia de las empresas que no están en convocatoria de usar los tribunales de quiebras para evitar responsabilidades.

Carl Tobias, profesor de Derecho en la Universidad de Richmond, dijo: "Este es un caso muy importante para los demandantes en casos de agravios masivos o MDL como el talco J&J y los tapones para los oídos 3M, porque el efecto es proteger el día de los demandantes en la corte en la búsqueda de daños y perjuicios en responsabilidad extracontractual por productos defectuosos que los dañan en lugar de permitir que los demandados limiten la exposición a la responsabilidad al solicitar la bancarrota”.

El fallo allana el camino para la continuación de los juicios con jurado contra 3M en lo que se ha convertido en uno de los litigios por daños masivos más grandes en la historia de USA, que representa casi 33% de todos los casos pendientes en los tribunales de distrito federal, según el fallo.

Las acciones de 3M se desplomaron 9% tras el fallo.

3M (Minnesota Mining and Manufacturing Company) es un conglomerado multinacional estadounidense que produce más de 60.000 productos bajo varias marcas, que incluyen adhesivos, abrasivos, laminados, protección pasiva contra incendios, equipo de protección personal, películas para ventanas, películas protectoras de pintura, productos dentales y de ortodoncia, materiales aislantes y de conexión eléctrica y electrónica, productos médicos, productos para el cuidado del automóvil, circuitos electrónicos, software sanitario y películas ópticas.

3M obtuvo US$ 35.4000 millones en ventas totales en 2021.

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Post It, producto estrella de 3M.

Post It, producto estrella de 3M.

Tribunales en problemas

La compañía dijo que apelará: "Continuar litigando estos casos uno por uno en los próximos años no proporcionará certeza ni justicia para ninguna de las partes".

En julio, 3M, un conglomerado industrial conocido por vender 'Post-it' y cinta adhesiva, declaró en bancarrota a su subsidiaria Aearo, que vendía tapones para los oídos de grado militar a los militares.

3M había comprado Aearo en 2008 en un acuerdo valorado en US$ 1.200 millones.

La convocatoria de acreedores detuvo automáticamente los casos de lesiones personales presentados contra Aearo.

3M había pedido al tribunal de quiebras que extendiera la suspensión de los casos presentados en su contra.

Un testigo contratado por los demandantes por lesiones personales estimó que los pagos totales en los casos podrían costar a 3M hasta US$ 100.000 millones.

Hasta ahora, 16 juicios se convirtieron en litigios federales.

Aearo y 3M obtuvieron veredictos de defensa en 6 de ellos, mientras que los otros resultaron en sentencias para los demandantes, con indemnizaciones por daños que oscilan entre $1,7 millón y $77,5 millones.

Las apelaciones están pendientes en algunos de esos casos.

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Publicidad de un estudio jurídico convocando a querellar a la filial de 3M.

Publicidad de un estudio jurídico convocando a querellar a la filial de 3M.

Muy complicado todo

El objetivo que originó 3M era extraer corindón, pero fracasó porque las explotaciones minerales de la mina eran anortosita, que no tenía valor comercial.

El cofundador John Dwan solicitó fondos a cambio de acciones y Edgar Ober y Lucius Ordway se hicieron cargo de la empresa en 1905.

La empresa se mudó a Duluth y comenzó a investigar y producir productos de papel de lija.

3M se volvió financieramente estable en 1916 y pudo pagar dividendos.

En 2022, 3M tiene 4 grupos comerciales enfocados en

  1. seguridad e industria,
  2. transporte y electrónica,
  3. cuidado de la salud y
  4. productos de consumo.

3M obtuvo su 1ra. patente en 1924 pero en 2022 adquiere 3.000 nuevas patentes al año. La empresa superó el umbral de las 100.000 patentes en 2014.

3M, que niega que los tapones para los oídos estuvieran defectuosos si se usaron correctamente, ha reservado US$ 1.000 millones para cubrir los acuerdos como parte del caso de bancarrota.

3M y Aearo Technologies creen que los tapones para los oídos Combat Arms fueron efectivos y seguros cuando se usaron correctamente, pero, sin embargo, enfrentan litigios cada vez mayores .

Los abogados que actúan en nombre de los veteranos militares que afirman que sufrieron pérdida de audición debido a los tapones para los oídos de 3M describieron el fallo como una "tremenda victoria".

3M no es la única entre las grandes corporaciones que buscan utilizar esquemas complejos de quiebra para gestionar litigios por lesiones personales a gran escala.

Durante más de 40 años, Aearo Technologies LLC ha liderado el camino en tecnología de control de energía: ruido, vibraciones, golpes, control ergonómico y térmico.

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Dispositivos de Aearo, ahora bajo polémica judicial.

Dispositivos de Aearo, ahora bajo polémica judicial.

Ofensiva

Las subsidiarias de Johnson & Johnson, Georgia Pacific y una unidad estadounidense de la compañía francesa Saint Gobain han presentado solicitudes del Capítulo 11 en los últimos años en un intento por detener litigios, una medida que, según los abogados de lesiones personales, presiona a los demandantes para llegar a un acuerdo en sus casos.

En su fallo, Graham dijo que suspender los casos probablemente le daría a 3M una influencia adicional para negociar un acuerdo global. Pero dictaminó que la suspensión de la quiebra por los casos contra Aearo no debe extenderse a su matriz, que no está en quiebra.

“Es tentador dejarse llevar por la magnitud del MDL [litigio multidistrital] en cuestión en este caso, pero eso por sí solo no proporciona razón suficiente para que el tribunal concluya que es necesaria una orden judicial para la reorganización de Aearo o que los acreedores serán impactado negativamente en ausencia de una orden judicial”, escribió.

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