QUÉ SE ESCONDE DETRÁS DEL BROTE DE MICROCEFALIA

Zika S.A.: Manipulación genética , virus y dinero

Según la OMS (Organización Mundial de la Salud), el virus del Zika se está propagando tan rápidamente, que este año el continente americano podría reportar 4 millones de casos. Muchos recordaron otros virus que, además, fueron pingües negocios para algunos laboratorios: desde la Gripe A al Ébola.

El epicentro de la fiebre de Zika que amedrenta a toda América Latina, se ubica en el nordeste de Brasil, en el Estado de Pernambuco. El virus del Zika, que es transmitido a través del mosquito Aedes Aegypti -el mismo que transmite la fiebre amarilla, el dengue y la chikunguña-, ha sido vinculado con miles de casos de microcefalia en Brasil.

La relación entre el Zika y la microcefalia es “fuertemente sospechosa, pero no ha sido probada científicamente”, declaró Margaret Chan, directora de la OMS (Organización Mundial de la Salud), organismo que, sin embargo, ya declaró la emergencia sanitaria global.

Resulta que durante 2015, Brasil reportó cerca de 3.000 casos de microcefalia en recién nacidos (se trata de un trastorno en que la cabeza es más pequeña de lo habitual y que puede incluir daño cerebral), lo que comparado con los datos de 2014, significa que el trastorno neurológico aumentó 20 veces, explicó el portal Scientific American.

La novedad en la posibilidad (por ahora sólo una posibilidad) de que el zika se transmita en forma oral: "El hecho de que haya un virus activo con capacidad de infección a través de la orina y la saliva no es una comprobación aún, ni significa que necesariamente lo será, de que hay posibilidad de que se pueda infectar a otra persona de forma sistemática a través de estos fluidos", afirmó el presidente de la brasilera Fundação Oswaldo Cruz (Fiocruz), Paulo Gadelha, en una rueda de prensa en Río de Janeiro el viernes 05/02.

Sin embargo, añadió, este hallazgo obliga a las mujeres embarazadas a tomar mayores precauciones. Investigadores brasileños han señalado un posible vínculo entre la infección de mujeres embarazadas y un fuerte aumento de un defecto congénito en bebés.

"Esta confirmación tiene un significado muy grande porque hasta ahora las pruebas no mostraban capacidad de infección. Esto cambia el nivel y la forma en la que investigamos", dijo Gadelha.

"Se sabía que el virus podía estar presente en orina y saliva. Esta es la primera vez que demostramos que el virus está activo, y tiene potencial de causar infección, lo que abre nuevos paradigmas para entender las vías de transmisión del virus del Zika. Se necesita más investigación", afirmó Myrna Bonaldo, investigadora jefe del laboratorio de biología molecular de Fiocruz.

Fiocruz dijo que estudiará estas nuevas formas de transmisión que incluyen la vía oral.

La enfermedad transmitida por mosquitos ha estado presente desde hace algunas décadas, pero las alarmas se encendieron hace poco pues se descubrió la conexión del zika con malformaciones congénitas y síntomas neurológicos.

Autoridades en salud de Texas, en USA, ya reportaron un caso de transmisión por vía sexual del Zika, pero de momento, la OMS sólo notificó que estudia en profundidad la posibilidad de que el virus se transmite por fluidos corporales, y no solo por la picadura del mosquito.

De confirmarse, esto volvería aún más difícil la lucha contra la epidemia. Mientras tanto, ya comenzaron a surgir teorías alternativas sobre las causas del brote, ya que resulta llamativo que el virus del Zika se descubrió en 1947 y desde ese momento a hoy, nunca antes había estado relacionado con la microcefalia.

La más fuerte de ellas adjudica el brote de la enfermedad a la liberación de mosquitos modificados genéticamente para combatir el dengue en Brasil. Esto, según algunos, fue hecho sin haberse completado las pruebas necesarias, por lo que podría tener efectos colaterales desconocidos.

Por otro lado, ya comenzó la carrera por dar con una vacuna contra la enfermedad. Al igual que sucedió en 2009 con la gripe "A", el Zika podría resultar para algunos un gran negocio. Algunos de los laboratorios que dijeron que investigan sus tecnologías existentes para evaluar su potencial para combatir el Zika, son

> Pfizer,
> Johnson and Johnson, 
> Merck,
> la japonesa Takeda Pharmaceutical, y
> el francés Sanofi.

¿Hay relación entre el virus del Zika y el brote de microcefalia?

Al menos 2 laboratorios ya proveyeron evidencia de que el virus puede traspasar la placenta durante la gestación, transmitiéndose de la madre al feto. La primera en identificar la presencia del virus en el líquido amniótico de mujeres embarazadas fue la viróloga Ana Bispo, del laboratorio del citado Instituto Oswaldo Cruz (Fiocruz), en Río de Janeiro, según publicó la BBC.

Además, investigadores de la Universidad de São Paulo (USP), en Ribeirão Preto, identificaron la presencia de anticuerpos que combaten el Zika en una madre y su hijo, nacido con microcefalia. Estos datos sustentan la tesis de que el Zika y el aumento de casos de microcefalia están relacionados, si bien aún falta estudiar más para poder comprobar científicamente el vínculo.

Lo curioso es que, desde que fue descubierto el virus, en 1947 en Uganda, nunca se había registrado que el Zika pudiera causar microcefalia, explica Scientific American. De hecho, hasta 2007, solo hubo casos esporádicos de personas infectadas con el virus (al menos los que fueron confirmados en laboratorio), con pequeños brotes en África y el sudeste de Asia. Generalmente, la microcefalia es causada por la exposición a sustancias tóxicas durante el embarazo, anomalías genéticas o enfermedades durante la gestación como rubéola o herpes, explica el portal.

Esto ha llevado a que diversos medios de comunicación alternativos publicaran teorías paralelas a la “oficial”, respecto al origen del brote de Zika. La principal entre ellas argumenta que la propagación de esta enfermedad es consecuencia de la introducción de mosquitos modificados genéticamente para combatir el dengue en diversas zonas de Brasil.

¿El virus del Zika mutó para sobrevivir?

Según la citada web Scientific American, una posibilidad es que el virus del Zika haya mutado para fortalecerse, haciendo posible que se transmita más fácilmente de un huésped a otro para sobrevivir.

Pero una mutación diseñada específicamente para ayudar a que atraviese la barrera placentaria entre la madre y el feto no necesariamente es demasiado beneficiosa para el virus, que se ha transmitido con éxito de formas más tradicionales, le explicó Scott Weaver, experto en enfermedades virales transmitidas por mosquitos de la rama de medicina de la Universidad de Texas.

Una opción más probable es que el virus podría haberse adaptado en los últimos años para adquirir un nivel más alto de viremia, es decir, más cantidad de virus presente en una gota de sangre. Esto permitiría que el Zika sea transmitido a mayor velocidad, porque aumenta las posibilidades de que un mosquito recoja el virus y lo transmita a otra persona después de picar a un humano infectado. Uno de los efectos de ese mayor grado de viremia, sería que su alta concentración podría incrementar sus posibilidades de hacer el salto para atravesar la barrera placentaria.

El virus del Zika, al que ahora se le está adjudicando el nacimiento de bebés con microcefalia, existe desde fines de los años ’40.

"¿Por qué de repente, tras 60 años de estar en el mundo y pasar desapercibido, produciendo apenas síntomas leves, ahora está provocando daño cerebral severo?", se pregunta Jon Rappoport, periodista que en los '80 investigó a fondo la industria que rodea al HIV, y publicó el libro ‘Aids Inc.’.

“Cada epidemia falsa es, en parte, diseñada para crear miedo y generar obediencia inmediata a los dictados médicos y gubernamentales. El germen es posicionado como el ‘pequeño terrorista’ en este escenario”, plantea Rappoport, y formula el siguiente escenario: “No se olviden que los Juegos Olímpicos de Río de Janeiro se vienen en agosto. Hay muchos escenarios que podrían desarrollarse frente a una audiencia televisiva global. ¿Será el Zika presentado como una especie de pandemia mundial? ¿Será ‘descubierta’ mágicamente una vacuna y se acelerará su producción, a tiempo de mostrar (como un anuncio) colas de gente yendo a recibirla?”, pregunta desde el portal YourNewsWire.

Un dato curioso es que en 2007, un grupo de científicos del J. Craig Venter Institute y la Universidad de Notre Dame, había completado la secuencia del genoma del Aedes Aegypti, como un aporte para la creación o mejoramiento de insecticidas y para concretar posibles modificaciones genéticas que permitieran prevenir la expansión del virus.

El Aedes Aegypti es la 2da. especie de mosquito en poseer su genoma secuenciado completamente, explica Wikipedia. El 1ro. había sido el Anopheles Gambiae, el principal transmisor de malaria en África.

La vacuna Tdap, los pesticidas en Brasil y la malnutrición

Rappoport concluyó tras su estudio exhaustivo del fenómeno de la industria que se construyó en torno al HIV, que pensar las enfermedades como causadas por un solo factor, es inconducente y lleva a la confusión. En cambio, plantea que deben ser pensadas como la interacción de varios factores.

Algunos de los temas que deben ser estudiados, en relación al brote de microcefalia en Brasil, según Rappoport, son:

> La vacuna Tdap (contra el tétano, difteria y la tos ferina), anunciada en 2014 en Brasil y comenzada a usar en 2015, con campañas dirigidas específicamente a las mujeres embarazadas. Rappoport cita a Barbara Loe Fisher, del Centro Nacional de Información sobre Vacunas (USA), quien asegura que las compañías de medicamentos no comprobaron la seguridad y efectividad de la vacuna Tdap antes de propiciársela a mujeres embarazadas. Sus efectos en seres humanos, no se conocen.

> El uso del pesticida en Brasil. Según Rappoport, allí se utilizan 22 tipos que están prohibidos en otros países. Uno de ellos, llamado Atrazine, podría estar asociado a bebés nacidos con cabezas más pequeñas que lo habitual, según un estudio publicado en la revista mensual Perspectivas de Salud Ambiental, apoyado por el Instituto Nacional de Ciencias de la Salud Ambiental (USA).

> La malnutrición severa y endémica, la falta de higiene y la pobreza extrema. Estos son los mayores factores de importancia en todas las enfermedades y muertes en las zonas donde existen. La supresión del sistema inmunológico es el resultado de estos factores, y a partir de ahí, todo con lo que se entra en contacto, desde gérmenes hasta sustancias tóxicas hechas por el hombre, se vuelve catastrófico para el cuerpo.

Existe otra teoría sobre el origen de la epidemia de Zika en Brasil. Un rumor se originó en el portal Reddit –sitio en el que cualquier usuario puede postear-, que plantea que fueron los mosquitos modificados genéticamente los culpables del brote actual.

En 2012, la compañía Oxitec y una empresa local brasilera, comenzaron a producir un mosquito modificado genéticamente e infiltrarlo en áreas densas en dengue, explicó el diario británico The Guardian. La compañía reportó una reducción del mosquito en un 85% gracias a esta iniciativa.

Pero los críticos señalan que la empresa se apuró en la infiltración de los mosquitos modificados genéticamente en poblaciones brasileras (también hizo lo mismo en Malasia y las Islas Caimán), persiguiendo su objetivo de conseguir la licencia comercial y recibir inversión. Sin los ensayos de laboratorio necesarios, no hay forma de saber cuáles elementos tóxicos estos mosquitos podrían estar albergando, dice Rappoport en el portal YourNewsWire.

La modificación introducida funciona así: se producen mosquitos que necesitan un antibiótico (tetracycline) para desarrollarse más allá de la etapa de larva. Los mosquitos machos alterados son provistos con el tetracycline en el laboratorio y luego introducidos en la naturaleza para que copulen con las hembras. Sus crías no podrán sobrevivir porque no recibirán el tetracycline.

No obstante, el usuario de Reddit que planteó la teoría alternativa al relato oficial, se pregunta por qué anteriormente el Zika no había causado una epidemia de problemas en recién nacidos como en 2015 en Brasil. “El Zika en Brasil no parece estar actuando como el Zika que conocíamos antes”, escribió en Reddit. “¿Cómo podría la catástrofe del Zika estar relacionada con los mosquitos modificados genéticamente?”

Así: La cepa OX513A de mosquitos machos liberados en Brasil por Oxitec, tiene la característica de que muere en ausencia del antibiótico tetracycline (con el objetivo de reducir las poblaciones de mosquitos en esas áreas). El problema, plantea el usuario de Reddit, es que entre el 3 y el 4% sobrevive aún sin el antibiótico, por lo tanto, podrían ser los únicos que le están pasando sus genes a los mosquitos que nacen. ¿Cuál es el efecto que produce en estos mosquitos crecer con un genoma mutilado? ¿Qué sabemos sobre ellos?, son preguntas que, según plantea, aún falta responder.

Oxitec: “Simplemente no es verdad”

El dato de la realidad en que sustenta su teoría es que en julio de 2015, Oxitec declaró que había conseguido reducir la población del Aedes Aegypti en la zona de Juazeiro, en el extremo norte del Estado de Bahía, en un 95%.

Esta área forma parte del epicentro de la epidemia de bebés nacidos con microcefalia en los últimos meses.

Pero Alex Perkins, un profesor de Biología de Notre Dame, fue uno de los especialistas que rechazó esta teoría “alternativa” presentada por el usuario de Reddit, aduciendo que bien por el contrario a lo que afirma, “los mosquitos modificados genéticamente podrían terminar siendo una de las herramientas más importantes que tenemos para combatir al Zika”, según le explicó al portal Business Insider.

También salió en defensa de su empresa el propio CEO de Oxitec, Hadyn Parry, quien dijo: “Simplemente no es verdad. Todas las soluciones de control de vectores –insecticidas, trampas, y mosquitos ‘estériles’, son desplegados en áreas con una alta incidencia de la enfermedad para ayudar a detener la propagación de la enfermedad y su fuente”, publicó el Business Insider.

“Siempre habrá gente que diga que no le gusta la ingeniería genética porque es una cosa mala y estamos metiéndonos con la naturaleza”, profundizó Parry en el portal Bloomberg. “Nuestro caso es exactamente lo opuesto – es un gen que los limita, no pueden reproducirse.”

La compañía Oxitec, a pesar de estar basada en el Reino Unido, tiene una fábrica en Campinas, cerca de San Pablo, y consiguió la aprobación para su operación en abril de 2014, por parte de la CTNBio (Comisión Técnica de Bioseguridad), de Brasil.

A fines de enero 2016, Oxitec anunció que está construyendo una ampliación en Piracicaba, también cerca de San Pablo. La compañía está esperando la autorización final por parte del Ministerio de Salud brasilero para comenzar a comercializar el mosquito con las autoridades locales y los operadores privados, según publicó Bloomberg.

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